El Tren de las Nubes


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Llega tan alto que es mundialmente conocido como el ‘Tren de las Nubes’, aunque hay quien asegura que el nombre original es el de ‘Tren a las nubes’. Sea cual sea la preposición, nadie se atreve a negar es que es uno de los ferrocarriles más altos del mundo, ya que circula entre los parajes de montaña más espectaculares de la Cordillera de los Andes.

A diferencia de otros trenes de montaña, no utiliza ruedas dentadas, ni siquiera para las partes más empinadas de la subida, porque las vías están dispuestas de una manera peculiar circulando por un sistema de zigzags y espirales. El ingeniero estadounidense Richard Maury ideó las innovadoras soluciones que sólo atienden al principio de adherencia de las ruedas del tren a las vías y a las propias leyes de la física, desechando el sistema mecánico de cremallera comúnmente usado para que las formaciones ferroviarias puedan trepar con solvencia las alturas. El tren parte de la estación General Belgrano, en la ciudad de Salta, a 1.187 metros sobre el nivel del mar, y termina en el Viaducto de la Polvorilla, a 4.200 metros.

La línea de ferrocarril cuenta con 29 puentes, 21 túneles, 13 viaductos, 2 espirales y 2 zigzag. Los convoyes recorren los 434 kilómetros del trayecto de ida y vuelta en algo más de quince horas. Sus orígenes se remontan a 1899, cuando se realizaron estudios preliminares sobre la factibilidad del trazado de una línea férrea para salir a la Puna, la meseta que cubre territorios del centro y sur del Perú, el noreste de Chile, el occidente de Bolivia y el noroeste de Argentina.

Ya en el siglo XVIII surgió la idea de construir un ferrocarril que uniera las zonas mineras del norte de Chile con Argentina, para facilitar el intercambio de minerales y provisiones. Pero hubo que esperar hasta 1921 para que comenzaran las obras del ferrocarril en esta zona, que pretendía conectar el norte de Argentina con Chile a través de los Andes, y de servir a la bórax minas de la zona. El 20 de febrero de 1948 se consiguió completar los trabajos y hacer todo el recorrido completo.

Con los años la línea regular que dirigía el Ferrocarril Belgrano dejó de funcionar, como sucedió con otras muchas de Argentina. Pero, en 1972 comenzó a utilizarse como servicio turístico, hasta que de nuevo volvió a interrumpirse en 2005. El recorrido del servicio turístico recibió el nombre Salta- Kilómetro 1350, empleando el convoy 809 al subir y el 810 al bajar. La línea está de nuevo operativa desde agosto de 2008, aunque ahora la explota la empresa privada argentina Ecotren.

El tren sale todos los miércoles, viernes y domingos a las 7:05 desde Salta y regresa a las 22.15. Se calcula que unos 30.000 turistas hacen el paseo cada año, que a su vez es la única conexión de varias localidades a su paso. En verano, de diciembre a marzo, va de Salta a la estación Diego de Almagro, a 3.500 metros sobre el nivel del mar.

El convoy que hace el trayecto de ida y vuelta se compone de diez vagones que pueden transportar hasta 640 pasajeros a una velocidad media de 35 kilómetros a la hora. Una locomotora CC diesel-eléctrica de General Electric (GE), de 2.475 CV, tira del conjunto de más de 100 toneladas, y consume alrededor de seis litros de combustible por cada kilómetro.

El tren, que se detiene en cada estación para que los turistas puedan bajar, ver la ciudad y comprar artesanía local, cuenta con servicios tales como coche comedor, coche panorámico, consultorio médico, audio y vídeo, grupos folclóricos y guías bilingües. Igualmente dispone de servicio médico y oxígeno para resolver los problemas provocados por la altura.


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